Autor: Lucy Corne

Während ich dies schreibe, sollte ich einen Kater haben. Es ist der letzte Montag im November, und in einem normalen Jahr wäre am vergangenen Wochenende das Cape Town Festival of Beer (CTFOB) gewesen. Das dreitägige Festival wurde 2010 gegründet und zieht Brauereien aus dem ganzen Land an, die ihre Biere Tausenden von durstigen Besuchern präsentieren.

Auf diesem Festival stellte 2011 eine der erfolgreichsten südafrikanischen Handwerksbrauereien erstmals ihre Biere vor. Devil’s Peak Beer Company hatte bescheidene Anfänge. Im Jahr 2011 brauten sie auf einer 90-Liter-Anlage, die dem begeisterten Heimbrauer nicht fremd sein dürfte. Zu dieser Zeit steckte die südafrikanische Craft-Bier-Industrie noch in den Kinderschuhen. Es gab weniger als 40 Brauereien im Land, und die meisten von ihnen verfügten über ein ähnliches Bierrepertoire: Viele stellten ein helles Lagerbier her, oder, wenn die Lagerkapazitäten nicht ausreichten, ein blondes Ale, um die Lagerbiertrinker des Landes anzulocken. Es gab ein paar Stouts, eine Reihe von Weißbieren und eine gesunde Dosis ziemlich zahmer heller Biere.

Devil’s Peak’s Brauerei in Epping, Kapstadt

Devil’s Peak startete mit einem Amber Ale, einem Imperial Stout und einem klassischen West Coast IPA, das auf der diesjährigen CTFOB als bestes Bier ausgezeichnet wurde. Ihr Stand war überschwemmt von Trinkern, die auf der Suche nach kräftigen Aromen waren. Das Craft Beer war in Südafrika angekommen.

Lang lebe der König

Es war das Festival, das Devil’s Peak den Startschuss gab und das die Bier trinkende Öffentlichkeit auf diese kühne neue Brauerei aufmerksam machte, aber obwohl das erste Bier in diesem Jahr vor zehn Jahren ausgeschenkt wurde, wird das Team sein offizielles 10-jähriges Jubiläum erst im März 2022 feiern.

„Es war der 23. März 2012″, sagt Derek Szabo, einer der Geschäftsführer des Unternehmens. „Ich war in Johannesburg und habe die erste Rechnung von Devil’s Peak vom Hotelzimmer aus verschickt, kurz bevor ich zu einer Hochzeit fuhr. Es ging um ein Fass First Light Golden Ale für eine Bar in Kapstadt, deren Besitzer die Biere am CTFOB probiert hatte.“

Devil’s Peak wurde schnell zu einem Muss für den südafrikanischen Craft-Bier-Fan – insbesondere ihr King’s Blockhouse IPA. Nach dieser ersten Festivalauszeichnung gewann das IPA noch viele weitere und erlangte unter den südafrikanischen Bierfreaks einen Kultstatus. „Als wir offiziell an den Start gingen, entschieden wir uns für King’s Blockhouse als unser Heldenbier“, sagt Mitbegründer und Geschäftsführer Russell Boltman. „Es war immer ein wesentliches Unterscheidungsmerkmal, da es sich von allem anderen, was es zu dieser Zeit gab, stark unterschied.

King’s Blockhouse ist seit der Markteinführung im Sortiment von Devil’s Peak geblieben, obwohl viele andere Biere kamen und gingen. Die Brauerei, die nach dem Gipfel des Tafelbergs benannt ist, wurde als Vorreiter der Branche bekannt. Sie war die erste, die den Begriff „Taproom“ vor Ort populär machte, als das Team 2013 sein Braupub eröffnete. Heutzutage ist dieser Begriff in Südafrika so weit verbreitet, dass es unwahrscheinlich erscheint, aber damals war der Begriff noch nicht in den lokalen Sprachgebrauch aufgenommen worden. Zwar hatten auch andere Brauereien Schankstuben, aber wenn jemand vorschlug, sich im „Taproom“ zu treffen, wusste man, dass Devil’s Peak das Ziel war.

Eine Verkostung des Kernsortiments im „Taproom“ im Jahr 2015

Dort produzierte der zum Winzer und Bierbrauer gewordene JC Steyn auf einer kupferverkleideten 20-Hektoliter-Anlage eine ständig wachsende Auswahl an Bieren. Das Kernsortiment umfasste neben The King’s Blockhouse ein Golden Ale, eine Saison und ein Amber Ale, und während das Kernsortiment florierte, wurde die Brauerei für ihre Experimente bekannt.

Könige der Zusammenarbeit

Im selben Jahr, in dem der „Taproom“ eröffnet wurde, kam der erste Jahrgang von Vannie Hout auf den Markt, ein Saisonbier mit 7 % Alkoholgehalt, das 14 Monate lang in ehemaligen Weinfässern gelagert und mit zwei Stämmen von Brettanomyces geimpft wurde – etwas, das die südafrikanischen Biertrinker sicherlich noch nie zuvor auf ihrem Boden gesehen hatten. 

Obwohl auch andere Brauereien mit Holzbieren experimentierten, war Devil’s Peak die erste Brauerei, die ein Fassreifungsprogramm in größerem Umfang einführte. „Es war etwas, das uns allen am Herzen lag“, sagt JC. „Russell, Dan (Badenhorst, ein weiterer Gründer von Devil’s Peak) und ich. Russell und Dan hatten sich auf Reisen in den USA für fassgelagerte Biere interessiert, und mit meinem Weinhintergrund hatte ich natürlich schon viel Zeit mit Holz verbracht.“

Die Fassreifung begann im Jahr 2014

JCs Weinerfahrung führte zu einer vieldiskutierten Zusammenarbeit mit dem berühmten südafrikanischen Weingut Mullineux. Vin de Saison wurde mit Chenin Blanc-Trauben aus dem Mullineux-Jahrgang 2013 hergestellt, und obwohl es nicht die erste Bier-Wein-Kreuzung in Südafrika war, wurde viel darüber geredet und es fand großen Anklang. Im Laufe der nächsten fünf Jahre wurde Devil’s Peak zu den Königen des Kollaborationsbrauens und arbeitete mit namhaften internationalen Brauereien wie Four Pure, Fierce, New Belgium und Mikkeller sowie mit zahlreichen lokalen Brauereien zusammen.

Devil’s Peak wuchs über sich hinaus und zog 2017 in große, lagerähnliche Räumlichkeiten in einem Industriegebiet um. Dies war auch das Jahr, in dem Devil’s Peak ein Bier auf den Markt bringen würde, das ihren Geschäftsplan, ihren Markt und, wie manche behaupten, ihre Position in der Branche völlig verändern würde.

Neue Helden

Bei dem Bier handelte es sich um ein helles Lagerbier, das sich zum mit Abstand größten Verkaufsschlager von Devil’s Peak entwickeln sollte. Seit der Einführung des Lagerbiers wurde Devil’s Peak von der Craft-Community, insbesondere von einigen anderen Brauereien, gemieden. „Die Leute sagen natürlich, wir seien ausverkauft“, sagt Derek. „Es gibt die Vorstellung, dass man kein Lagerbier und kein Craft-Bier verkaufen kann, und ich denke, das ist falsch. Das Lagerbier speist die Maschine, die es uns ermöglicht, die kreativen, innovativen Biere in kleinen Mengen herzustellen, für die wir bekannt geworden sind.“

Obwohl die Zahl der Biere mit limitierter Auflage und die Zahl der Kollaborationen in den letzten Jahren zurückgegangen ist, gibt es immer noch eine Reihe von Bieren, die unter dem Namen Afrofunk bekannt sind. Zunächst nach den Bieren benannt, die aus dem erweiterten Fassreifungsprogramm von Devil’s Peak stammen, umfasst Afrofunk nun alles, was nicht zu den Kernsortimenten von Devil’s Peak gehört, darunter auch das äußerst beliebte Juicy Lucy, ein New England IPA. Das 2017 auf den Markt gebrachte Juicy Lucy war einer der ersten Vorstöße Südafrikas in einen Stil, der zu einem globalen Phänomen geworden ist, und Juicy Lucy hat sich zu einem legendären Bier entwickelt, das in der Regel innerhalb weniger Tage ausverkauft ist.

Die andere jüngste Erfolgsgeschichte von Devil’s Peak ist ein ganz anderes Bier. Das 2017 auf den Markt gebrachte Hero – ursprünglich Zero to Hero genannt – war das erste lokal hergestellte alkoholfreie Bier, das sogar die südafrikanischen Brauereien bei der Markteinführung übertraf. Die Popularität des Biers schwankte bis 2020, als Hero plötzlich seinem Namen alle Ehre zu machen begann. „Wir begannen, das Zwölffache dessen zu verkaufen, was wir in einem normalen Monat absetzen würden“, sagt Derek. „Ich würde behaupten, dass uns das während des Lockdowns gerettet hat. Ich meine, wir hätten es überlebt, aber ich glaube, ohne Hero hätte alles ganz anders ausgesehen.“

Ein anderer Markt

Die Pandemie und die damit verbundenen Verbote – in Südafrika auch zahlreiche Alkoholverbote – haben die Devil’s Peak Beer Company natürlich vor eine große Herausforderung gestellt, aber es ist sicher nicht der erste Stolperstein in der zehnjährigen Geschichte der Brauerei. „Die südafrikanische Bierszene erlebte schon vor Covid einen massiven Einbruch“, sagt Russell. „Covid hat vielleicht sogar dazu beigetragen, denn es hat die Brauereibesitzer dazu gezwungen, die Situation neu zu bewerten und sich neu zu orientieren. Ich denke, das Handwerk wird zurückkommen, aber eher aus einer geschäftsorientierten Perspektive als aus reiner Leidenschaft“.

Die südafrikanische Craft-Bier-Industrie ist in den letzten zehn Jahren auf jeden Fall gewachsen, und die Direktoren von Devil’s Peak blicken weitgehend optimistisch in die Zukunft. „Viele Leute, die im Laufe der Jahre Craft-Bier probiert haben, wurden von minderwertigem Bier enttäuscht“, sagt Derek. „Die Verbraucher haben es ausprobiert und dann aufgegeben. Ich habe das Gefühl, dass die jüngsten Herausforderungen in der Branche dazu geführt haben, dass sich die Qualität insgesamt verbessert hat, was für alle Beteiligten sehr gut ist. Der Kuchen wird definitiv größer, was natürlich eine gute Sache ist.“

Die Vergrößerung dieses Kuchens – d. h. des Kuchens, der aus Menschen besteht, die etwas anderes als ihr Mainstream-Lagerbier trinken – ist ein wichtiger Teil des Plans von Devil’s Peak. Aufgrund der externen Investoren, der Expansion, der starken Konzentration auf Lagerbiere und der Umstellung auf grüne Flaschen für bestimmte Biere wurde behauptet, dass Devil’s Peak keine Handwerksbrauerei mehr ist, sondern versucht, es mit den South African Breweries, einem Teil von AB-InBev, aufzunehmen. Russell schmunzelt bei dieser Aussicht. Auf SAB entfallen mehr als 90 % des gesamten Bierabsatzes in Südafrika, und obwohl Devil’s Peak die größte „Mikrobrauerei“ Südafrikas ist, könnte ihr Absatz dem von SAB nicht einmal ansatzweise das Wasser reichen. Dennoch ist klar, dass man mit bestimmten Produktlinien, insbesondere dem Striped Horse Lager und dem Milk Stout, die in 600-ml-Flaschen und nicht in den üblichen 330-ml-Flaschen angeboten werden, nicht darauf abzielt, Craft-Bier-Trinker von der eigenen Marke wegzulocken, sondern einige SAB-Trinker dazu zu bringen, etwas anderes zu probieren.

Devil’s Peak wurde vorgeworfen, sich zu verkaufen, den Kontakt zu seinen handwerklichen Wurzeln zu verlieren und sogar die handwerkliche Gemeinschaft zu meiden, aber man kann die Sache auch anders sehen. Mit ihrer weiten Verbreitung und ihrem Vorstoß in Stile, die typischerweise mit SAB assoziiert werden, gelingt es ihnen sicherlich, einige Mainstream-Trinker zu ermutigen, eine neue Marke auszuprobieren, und von dort aus ist es kein so großer Sprung, ein anderes Craft-Lager oder ein Stout oder schließlich eines der vielen, vielen IPAs des Landes zu probieren.

Ein Blick in die Zukunft

Während ich dies schreibe, erleidet Südafrika einen weiteren schweren Schlag für seine Wirtschaft, da die Reiseverbote im Zusammenhang mit der kürzlich entdeckten Omicron-Variante ein Chaos für den Tourismus und das Gastgewerbe verursachen. Die Nation wartet gespannt darauf, ob wir das Jahr ohne ein weiteres Alkoholverbot überstehen werden, und die Brauereien sind verständlicherweise nervös, was ihre Zukunft angeht. Doch trotz aller Hürden schmiedet Devil’s Peak Pläne. Nach vielen Monaten als Produktionsleiter ist JC dabei, wieder in die Brauerei einzusteigen. Seine Kreativität und Leidenschaft sind etwas, worauf die Craft-Bier-Trinker sehnsüchtig gewartet haben – ich jedenfalls bin gespannt, was auf dem Brauplan stehen wird. 

Das Unternehmen expandiert weiter nach Afrika und kauft Sierra Premium Beer in Kenia, einem der am schnellsten wachsenden Märkte der Bierbranche. Und im März 2022 wird das Team von Devil’s Peak eine Party zum 10. Geburtstag veranstalten, um all das zu feiern, was es in den letzten zehn Jahren erreicht hat, sofern es die Covid-Bedingungen zulassen. Denn selbst die schärfsten Kritiker müssen zugeben, dass die Devil’s Beer Company seit ihrer siegreichen Einführung bei einem jungen Festival vor 10 Jahren Trends gesetzt hat.

Derek Szabo (ganz links), JC Steyn (Mitte) und Russell Boltman (ganz rechts) auf dem Cape Town Festival of Beer

Fotos: Karen Smith (Headerbild und Bild von Derek Szabo, JC Steyn und Russell Boltman)